Jack Johnson: Der schwarze Boxer, der nach seinem Sieg im Schwergewicht Rassenunruhen auslöste

Jack Johnson: Der schwarze Boxer, der nach seinem Sieg im Schwergewicht Rassenunruhen auslöste

(CNN) Die weltweiten Proteste, die durch den Tod von George Floyd durch die Polizei in Minneapolis ausgelöst wurden, werden wahrscheinlich nie vergessen werden, aber weniger bekannt sind die Rassenunruhen, die vor 110 Jahren in den USA ausbrachen.

Diese Unruhen wurden nicht durch Polizeibrutalität ausgelöst, sondern durch einen Boxkampf.

Im Jahr 1908 wurde Jack Johnson der erste schwarze Boxweltmeister im Schwergewicht. Er kämpfte zu einer Zeit, in der Afroamerikaner trotz der 45 Jahre zuvor abgeschafften Sklaverei immer noch weit verbreiteter Rassentrennung und Rassismus ausgesetzt waren.

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Sein Sieg über James J. Jeffries – in einem Kampf, der damals als „Kampf des Jahrhunderts“ bezeichnet wurde – am Unabhängigkeitstag des Jahres 1910 sandte Schockwellen durch die schwarze und die weiße Gemeinschaft in der ganzen Welt.

Der Kampf fand in Reno, Nevada, auf dem Höhepunkt der Jim-Crow-Gesetze statt, als die Rassentrennung im Süden der USA rigoros durchgesetzt wurde.

Als ehemaliger ungeschlagener Schwergewichts-Champion kam Jeffries aus dem Ruhestand, um „einen Versuch zu unternehmen, die Schwergewichtsmeisterschaft für die weiße Rasse zurückzuerobern“. Er fügte hinzu: „Ich sollte wieder in den Ring steigen und zeigen, dass ein weißer Mann der König von allen ist.“

Johnsons anschließender Sieg löste in den gesamten USA Rassenunruhen aus, bei denen die schwarze Gemeinde – jubelnd, dass ihr Champion gewonnen hatte – gegen die weiße Bevölkerung antrat, die vor Wut über den Ausgang des Kampfes kochte. Mehr als 20 Menschen wurden getötet und Hunderte verletzt. Die meisten der Opfer waren schwarz.

Teilweise aufgrund seiner Weigerung, nach dem Sieg über Jeffries gegen schwarze Gegner zu kämpfen, seines extravaganten Lebensstils und seiner Fehde mit Joe Louis gelang es Johnson, sich von der schwarzen Gemeinschaft zu entfremden und in der Folge zu einer Art vergessenen Figur zu werden.

Erst mit dem Aufstieg von Muhammad Ali – der viele Ähnlichkeiten zwischen sich und Johnson erkannte – und dem Beginn der Black-Power-Ära wurden seine Karriere und seine Leistungen stärker gewürdigt, und zwar nicht nur für seine sportlichen Leistungen, sondern auch für seinen bahnbrechenden Erfolg in einer Zeit, in der Rassismus weit verbreitet und alltäglich war.

Nach Angaben von Theresa Runstedtler – Autorin von „Jack Johnson, Rebel Sojourner: Boxing in the Shadow of the Global Color Line“ – riss der Sieg des Boxers über Jeffries „den Schleier von den Feinheiten, die benutzt wurden, um die Gewalt der weißen Vorherrschaft zu vertuschen.“

„Er stand für die Möglichkeiten der Schwarzen in einem Moment, in dem alle regulären Wege des schwarzen Erfolgs, sei es der Versuch, eine gute Ausbildung zu erhalten, sei es der Versuch, es in der Wirtschaft zu schaffen, oder auch nur der Versuch, sich in der Politik zu engagieren – weil es so viel weit verbreitete Entmündigung gab – dies war ein Beispiel für einen Erfolg, der nicht bestritten werden konnte“, sagte Runstedtler gegenüber CNN Sport.

„Dass er sich über soziale Barrieren hinweggesetzt hat, um der Beste in etwas zu werden, als all diese anderen Barrieren vor Afroamerikanern errichtet wurden, die ihren sozialen Status verbessern wollten, war symbolisch gesehen super wichtig.“

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Johnson gegen Jeffries im „Kampf des Jahrhunderts“ im Jahr 1910.

Die Spitze erreichen

Vielleicht noch bemerkenswerter an Johnsons Erfolg ist, dass er von zwei ehemaligen Sklaven aufgezogen wurde.

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„Zu wissen, dass jemand in einer Ära des entsetzlichen Rassismus schon als kleiner Junge beschloss, etwas Einzigartiges und Besonderes zu sein, und sich dann auf den Weg machte, das zu tun – die Leute reden über den amerikanischen Traum, der weitgehend ein Mythos ist, aber er verkörpert ihn“, so Geoffrey C. Ward, Autor von ‚Unforgivable Blackness: The Rise and Fall of Jack Johnson‘

Als schwarzer Kämpfer war er überwiegend darauf beschränkt, nur gegen schwarze Gegner anzutreten – 1902 kämpfte er gegen den jüngeren Bruder von Jeffries – und trat in der Kategorie „Colored Heavyweight Championship of the World“ an, die er 1903 gewann. Zu dieser Zeit war in einigen Gebieten der USA das Boxen zwischen Rassen verboten.

Johnson war der erste Afroamerikaner, der den Weltmeistertitel im Schwergewicht errang, als er den Kanadier Tommy Burns in Sydney, Australien, besiegte.

Der damalige Weltmeister im Schwergewicht, Tommy Burns, war jedoch aufgeschlossener und versprach, seinen Titel gegen „alle, die kommen, ohne Ausnahme“ zu verteidigen. Damit meine ich Schwarze, Mexikaner, Inder oder jede andere Nationalität ohne Rücksicht auf Farbe, Größe oder Herkunft.“

Burns wollte zunächst „den weißen Jungs eine Chance geben“ – aber Johnson bekam schließlich seine Chance und ergriff sie mit beiden Händen.

Im Jahr 1908 besiegte Johnson vor 20.000 Zuschauern in Sydney, Australien, Burns mit Leichtigkeit, bevor die Polizei den Kampf in der 14. Runde abbrach, um Johnson daran zu hindern, seinen Gegner k.o. zu schlagen. Dennoch war Johnsons Sieg sicher, der ihn zum ersten schwarzen Boxchampion im Schwergewicht machte.

Angesichts der weit verbreiteten Rassenfeindlichkeit in der amerikanischen Bevölkerung riefen vor allem weiße Medien nach einem „Great White Hope“, der Johnson den Titel abnehmen sollte.

Nachdem er seinen Titel dreimal auf US-amerikanischem Boden erfolgreich verteidigt hatte – er erreichte auch ein Unentschieden gegen den Philadelphianer Jack O’Brien -, folgte Jeffries, der sich inzwischen auf eine Luzernefarm zurückgezogen hatte, dem Ruf nach einem Boxer, der „die Überlegenheit der weißen Rasse demonstrieren sollte“, so Ward.

Jeffries – der seit fünf Jahren nicht mehr gekämpft hatte – sagte bei der Annahme des Kampfes: „Ich gehe in diesen Kampf zu dem einzigen Zweck, zu beweisen, dass ein weißer Mann besser ist als ein Neger.“

James J. Jeffries galt einst als einer der größten Schwergewichtschampions aller Zeiten.

‚Kampf des Jahrhunderts‘

Und so trat Jeffries am 4. Juli 1910 in einem maßgeschneiderten, 22.000 Zuschauer fassenden Stadion in der Innenstadt von Reno vor einem ausschließlich weißen Publikum gegen Johnson an, in einem Schwergewichtskampf, wie er einseitiger nicht sein könnte.

Der schnellere, agilere Johnson wich Jeffries‘ schwerfälligen Angriffen leicht aus und schlug ihn zweimal nieder. In der 15. Runde warf Jeffries‘ Ecke schließlich das Handtuch.

„Sie haben im Grunde darum gebettelt, aus dem Ruhestand zu kommen, sein Ego aufzupumpen und ihn glauben zu lassen, dass er gewinnen wird, und dabei ist er kläglich gescheitert“, sagte Runstedtler.

Jeffries gab nach dem Kampf zu verstehen, dass seine Zeit außerhalb des Rings bedeutete, dass er nicht mehr in der Lage war, sich mit „The Galveston Giant“ zu messen. „Ich bin kein guter Kämpfer mehr“, sagte er. „Ich kann nicht zurückkommen. Frag Johnson, ob er mir seine Handschuhe geben will.“

Johnson vor seiner erfolgreichen Titelverteidigung gegen “The Great White Hope“ Jeffries.

Das Ergebnis des Kampfes schockierte die Anwesenden. Während Johnson und sein Team im Ring feierten, strömten die Zuschauer in gespenstischer Stille aus dem Stadion, so Runstedtler.

In den USA war die Reaktion jedoch nicht so gedämpft, denn Johnsons Sieg löste in vielen Bundesstaaten Rassenunruhen aus.

Der Kampf war einer der ersten, der jemals gefilmt wurde, so dass es eine Aufzeichnung auf Zelluloid gab, die jeder sehen konnte. Doch nur wenige Tage nach dem Kampf verboten viele Staaten und Städte die Vorführung des Johnson-Jeffries-Films.

Der ehemalige US-Präsident Theodore Roosevelt, der selbst ein Boxfan war, schrieb zwei Wochen nach dem Kampf einen Kommentar, in dem er das Verbot von bewegten Bildern von Boxkämpfen befürwortete, in der Hoffnung, dass der Kampf zwischen Johnson- und Jeffries „der letzte Preiskampf war, der in den Vereinigten Staaten stattfand.“

Von weißen Beamten in den USA bis hin zu Kolonialbeamten im Britischen Empire wurden Schritte unternommen, um die Verbreitung des Films zu verbieten.

Runstedtler sagte: „Sie waren entsetzt darüber, was dieser Film für das empfindliche Gleichgewicht der Kräfte in ihren Ländern bedeuten würde, wo sie, insbesondere im Falle Großbritanniens, oft von Menschen afrikanischer Abstammung überflügelt wurden.“

„Es gab eine riesige Aufregung um den Film, und so ging es nicht nur um den Kampf selbst und den Sieg an diesem Tag, sondern auch um den Nachhall in den restlichen USA und der Welt.“

Johnson (rechts) schlägt Jeffries in der 15ten Runde nieder.

‚Eine sehr extravagante, ostentative persönliche Präsentation‘

Außerhalb des Rings entfremdete Johnsons verschwenderischer Lebensstil – vor allem seine Sammlung teurer Autos – ihn oft von dem, was die Leute damals als „respektables“ Bild der schwarzen Führer jener Zeit wahrnahmen, verkörpert durch den Begriff „Talentierter Zehnter“, der von W.E.B. Du Bois populär gemacht wurde.

„Wenn man sich Fotos von ihm anschaut, hatte er ein sehr extravagantes, auffälliges Auftreten zu einer Zeit, in der Afroamerikaner vom Rest der Gesellschaft als Arbeiter oder Angestellte angesehen wurden“, erklärte Runstedtler.

„Er war dafür bekannt, dass er sich in den Lasterbezirken von Chicago und anderen Städten, in die er reiste, herumtrieb und sich mit dem Sportpublikum, den Glücksspielern, den Zuhältern, den Prostituierten usw. vergnügte.“

Seine Beziehungen zu schwarzen Boxern, nachdem er Weltmeister im Schwergewicht geworden war, waren ebenfalls nicht hilfreich. Einer seiner damaligen schwarzen Herausforderer, Joe Jeannette, sagte: „Jack vergaß seine alten Freunde, nachdem er Champion geworden war, und zog die farbliche Grenze gegen seine eigenen Leute.“

Johnsons Fehde mit Joe Louis, Weltmeister im Schwergewicht von 1937 bis 1949 und einer der größten Schwergewichtsboxer aller Zeiten, trübte seinen Ruf noch weiter.

Künftige schwarze Kämpfer versuchten oft, sich von Johnson zu distanzieren, da sie versuchten, „Vorbilder der schwarzen Mittelklasse-Respektabilität“ zu werden, so Runstedtler.

„Er wettete gegen, er hoffte, dass Billy Conn ihn schlagen würde, er hoffte, dass Max Schmeling ihn schlagen würde“, bemerkte Ward.

„Und nach dem ersten Schmeling-Kampf im Jahr 1936 (den Louis verlor), ging er in die 120 Fifth Street in Harlem und zeigte das ganze Geld, das er beim Wetten gegen Joe Louis gewonnen hatte, und die Polizei musste ihn aus der Menge retten.“

Erst lange nach Johnsons Tod im Jahr 1946 begannen sich die Menschen wieder mit seiner Geschichte und der Wirkung, die er auf die Gesellschaft hatte, zu befassen, vor allem aufgrund des Erfolgs von Ali und des eigenen Interesses des legendären Schwergewichts an Johnsons Leben.

Nach dem Besuch von „The Great White Hope“ – einer Broadway-Show, die auf Johnsons Leben basiert und in der James Earl Jones die Hauptrolle spielt – im Jahr 1968 sagte Ali zu Jones: „Das ist meine Geschichte. Nehmen Sie das Problem der weißen Frauen heraus und ersetzen Sie es durch das Problem der Religion. That’s my story!“

Zu dieser Zeit hatte Alis Weigerung, in Vietnam zu kämpfen, nachdem er zum Islam konvertiert war, dazu geführt, dass ihm seine Boxlizenz entzogen wurde und die Regierung seinen Pass einbehielt. Diese Kämpfe, mit denen er konfrontiert war, waren der Grund, warum er so viele Ähnlichkeiten zwischen ihm und Johnsons Notlage sah.

Johnson (rechts) steht Jeffries in Reno, Nevada, gegenüber.

„Die Menschen in der schwarzen Gemeinschaft, vor allem die schwarzen Männer, haben sich sein Bild vor Augen geführt und gesagt: ‚Wow, dieser Typ hat einfach gemacht, was er wollte'“, so Runstedtler. „Und er verkörperte die Art von kraftvoller schwarzer Männlichkeit, die die Menschen während der Black-Power-Ära ansprach.“

Die Black-Power-Bewegung begann in den 1960er Jahren, in denen Aktivisten „mutig den Hass und die Gewalt eines hartnäckigen Systems von Rassismus und Unterdrückung herausforderten“, schrieb die Autorin Joyce Marie Bell.

Alis Aufarbeitung von Johnsons Geschichte trug dazu bei, den einstigen Weltmeister – dem der Titel aberkannt worden war, weil er sich weigerte, in die Armee eingezogen zu werden, um im Vietnamkrieg zu kämpfen – wieder ins Bewusstsein der Öffentlichkeit zu rücken und eine Reihe großer schwarzer Schwergewichtsboxer hervorzubringen.

Sogar Lennox Lewis – dreimaliger Weltmeister im Schwergewicht – sagte, er werde „nie vergessen, dass ich auf den Schultern von Jack Johnson stehe.“

„Um ehrlich zu sein, wusste ich mehr über Muhammad Ali“, sagte Lewis dem Guardian im Jahr 2010. „Er war in unserer Zeit. Aber ich habe etwas über Jack Johnson gelernt. Alis Beitrag war tiefgreifend, aber der von Jack Johnson war der erste. Das war eine tolle Geschichte. Ich bin ein Geschichtsliebhaber, und es war gut, sich noch einmal anzuschauen, welche Einstellungen damals herrschten, und zu sehen, wie weit wir gekommen sind.

„Auch wenn Schwarze in gewisser Weise in der amerikanischen Kultur besser akzeptiert waren, war es der Traum der Veranstalter, nach Kontroversen zu suchen. Und Jack Johnson war der erste große Showman.

„Er gab ihnen, was sie wollten. Sehen Sie sich die Zeit an, in der er lebte. Es war bemerkenswert, dass er als Schwarzer um die Welt reiste, verhaftet wurde, Amerika verließ und nach Europa ging. Am Ende wurde er alt, wie wir alle, und er wurde von Jess Willard ausgeknockt.“

Johnson wurde 1908 Weltmeister im Schwergewicht.

Die Begnadigung

Im Jahr 1913 wurde Johnson wegen Verstoßes gegen das Mann-Gesetz verurteilt, weil er Frauen zu unsittlichen Zwecken über die Staatsgrenzen transportiert hatte.

Johnson floh 1913 nach Europa, während er in der Berufung frei war. Doch nach jahrelangen Kämpfen in Übersee, einschließlich des Verlusts seines Titels in Havanna, Kuba, im Jahr 1915, kehrte Johnson nach Hause zurück, wo er sich schließlich 1920 an der mexikanischen Grenze den US-Behörden stellte und eine zehnmonatige Haftstrafe verbüßte.

Während das Gesetz ihn für schuldig befand, Belle Schreiber über die Staatsgrenzen transportiert zu haben, war seine Verurteilung nach dem Mann Act eindeutig „als eine Lektion für die Schwarzen in der ganzen Welt gedacht.“

Nach einer langen Kampagne, die von dem Dokumentarfilmer Ken Burns initiiert wurde, und mit der Unterstützung von unter anderem dem verstorbenen Senator John McCain, Mike Tyson und Lewis, wurde Johnson am 24. Mai 2018, 105 Jahre nach seiner Verurteilung wegen Verstoßes gegen den Mann Act, posthum von US-Präsident Donald Trump begnadigt.

US-Präsident Trump bei der Unterzeichnung des Gnadenerlasses für Johnson im Oval Office in Anwesenheit von Deontay Wilder (zweiter von links) und Lennox Lewis (ganz rechts).

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Und obwohl Trumps Begnadigung Johnsons „ihn zurück in die Öffentlichkeit gebracht hat“, behauptet Runstedtler, dass Johnsons Vermächtnis der Rebellion gegen den Status quo während der Begnadigungskampagne nicht vollständig gewürdigt wurde.

„(Die weißen Wahlkämpfer) wollen das subversivere Erbe, das er hinterlassen hat, nicht wirklich anerkennen, das meiner Meinung nach das kompliziertere ist und für das ich mir wünschen würde, dass man sich an ihn erinnern würde.

„Sicherlich hat ihn die Begnadigungskampagne wieder ins Blickfeld der weißen amerikanischen Öffentlichkeit und möglicherweise auch der Boxfans in anderen Ländern der Welt gebracht. Aber es gibt immer noch eine Art unterschwelligen oder subversiven Aspekt seines Vermächtnisses, und ich glaube nicht, dass dieser in der Begnadigungskampagne vollständig anerkannt wurde.“

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