Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker (1817-1911)

Als zweiter Sohn von William Jackson Hooker und Maria Hooker, geb. Turner, wurde Joseph Dalton Hooker am 30. Juni 1817 in Halesworth, Suffolk, geboren. Hookers Leidenschaft für Pflanzen wurde schon früh geweckt – sein Vater William wurde 1820 zum Regius-Professor für Botanik an der Universität Glasgow ernannt und wurde später, 1865, der erste offizielle Direktor der Royal Botanic Gardens, Kew. Hooker besuchte die Vorlesungen seines Vaters bereits im Alter von sieben Jahren. Es besteht jedoch kein Zweifel daran, dass er sein Leben lang durch hingebungsvolle Studien, bahnbrechende Reisen, wissenschaftliche Untersuchungen, botanische Entdeckungen und taxonomische Innovationen seinen eigenen überragenden Ruf als Mann der Wissenschaft und als führender Botaniker seiner Zeit begründete.

Hooker begann seine Karriere als Chirurg bei der Marine. Da er nicht in der Lage war, als unabhängiger Naturforscher wie sein Idol Charles Darwin zu reisen, nutzte er seine medizinische Qualifikation, um sich eine Anstellung als Assistenzchirurg auf der HMS Erebus für die Ross-Expeditionen in die Antarktis (1839-1843) zu sichern. Er nutzte diese Gelegenheit, um in den Ländern des Südpolarmeeres, vor allem in Neuseeland, viel Botanik zu betreiben.

Hooker hatte eine Vorliebe für Reisen und scheint verstanden zu haben, dass die Erforschung ein Weg war, um seinen Ruf und seine wissenschaftlichen Qualifikationen zu festigen. Wenige Jahre nach seiner Rückkehr von der Antarktis-Expedition erhielt Hooker ein Regierungsstipendium für eine Reise nach Indien und in den Himalaya (1847-1851). Er war der erste Westler, der einen Fuß in die abgelegenen nördlichen Gebiete des Himalaya setzte und einmal so weit vordrang, dass er vom Rajah von Sikkim ins Gefängnis gesteckt wurde, weil er dort nicht hätte forschen dürfen. In Indien sammelte er rund 7.000 Pflanzenarten, darunter 25 neue Rhododendron-Arten, die unter den britischen Gärtnern eine regelrechte Begeisterung auslösten.

Hooker war mehr als nur ein Pflanzensammler, er war ein Beobachter der natürlichen Welt, der die Länder, die er bereiste, genau beobachtete, um die Dinge um ihn herum beschreiben, klassifizieren und verstehen zu können. Diese Kombination aus dem Sammeln von Pflanzen und dem Interpretieren der gesammelten Daten brachte Hooker einen weltweiten Ruf als Experte für die Verbreitung von Pflanzen ein. In Indien suchte er zum Beispiel in der Botanik und Geologie der höchsten Berge der Welt nach Beweisen, die Darwins Theorie „On the Origin of Species“ stützen sollten, die 1859 berühmt wurde.

Hookers eigene Veröffentlichungen waren zahlreich: Berichte über die Botanik der Länder, die er erforschte; die wunderschön illustrierten Rhododendren des Sikkim-Himalaya; Kolonialfloren von Neuseeland und Britisch-Indien; und mehrere gelehrte und wichtige Artikel über die Beziehung zwischen der amerikanischen und der asiatischen Flora, die durch seine Reise in die Rocky Mountains angeregt wurden. Außerdem nutzte er seine Sammlungen und die anderer, um eine Weltflora zusammenzustellen. Die Genera Plantarum, an denen er zusammen mit George Bentham mehr als 25 Jahre arbeitete, wurden schließlich 1883 veröffentlicht und gelten als das bedeutendste botanische Werk des Jahrhunderts. Es beschreibt über 7.500 Gattungen und fast 100.000 Arten und begründete das Bentham-Hooker-Modell für die Klassifizierung von Pflanzen.

Im Jahr 1855 wurde Hooker zum stellvertretenden Direktor der Royal Botanic Gardens Kew ernannt und trat später in die Fußstapfen seines Vaters als Direktor (1865-1885). Unter Hooker wurde die kaiserliche Rolle von Kew weiter ausgebaut, und er förderte die Funktion der Gärten als wissenschaftliche Einrichtung, indem er die Herbariumsammlungen erweiterte und den Bau des ersten Jodrell Laboratory überwachte. Hooker selbst reiste weiter und unternahm botanische Reisen nach Marokko und in die Vereinigten Staaten von Amerika. Auf der letztgenannten Expedition im Jahr 1877 legte er 8.000 Meilen zurück und bewies, dass er trotz seines Alters von 60 Jahren immer noch die Leidenschaft für Pflanzen besaß, die ihm im Alter von sieben Jahren von seinem Vater in die Wiege gelegt worden war.

Hooker zog sich 1885 von seinem Posten in Kew zurück, arbeitete aber bis zu seinem Tod im Jahr 1911 im Alter von 94 Jahren weiter an der Botanik. Er ist neben seinem Vater auf dem St. Anne’s Kirchhof in Kew Green begraben. Es wurde vorgeschlagen, ihn in der Westminster Abbey neben seinem lebenslangen Freund Charles Darwin zu bestatten. Zu Lebzeiten war Hooker ein Verteidiger Darwins. In einem Brief aus dem Jahr 1844 war er sogar Darwins erster Vertrauter für dessen umstrittene Theorie. Doch nach seinem Tod wollte er lieber in der Nähe der Gärten von Kew beigesetzt werden, die sein großes Vermächtnis sind.

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