Hobbits Were Once Real

Hobbits Were Once Real

Sam Westreich, PhD

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Aug 10, 2020 · 5 min read

These tiny humans walked the Earth 60,000 years ago. Did they carry a ring to Mordor? Evidence still uncertain.

Did Bilbo Baggins really wander the planet, searching for Smaug with a band of dwarves? Probably not, but hobbits did exist, in a much more boring, scientific sort of way. Source.

Lorsque j’étais adolescent, j’ai fait une randonnée de huit jours dans les Boundary Waters, cette grande étendue de nature sauvage située dans le nord du Minnesota, près de l’endroit où le lac Supérieur touche l’État.

C’était la plus longue période de temps que j’avais passée en randonnée, et je devais chercher une motivation pour continuer à avancer sur le sentier. J’ai pensé à ma famille et à mes amis, à cette fille de retour au camp qui me souriait parfois, à toute la nourriture incroyable, qui bloque les artères et qui est chargée de graisse, que j’allais dévorer une fois de retour à la civilisation.

Mais surtout, j’ai pensé aux hobbits.

Vous voyez, pendant le long trajet en bus qui nous a amenés jusqu’au bord des eaux limitrophes, nous avions regardé la moitié de l’intégralité (édition étendue !) de la trilogie cinématographique du Seigneur des Anneaux, l’épopée fantastique en trois parties écrite par J.R.R. Tolkien et portée à la vie sur l’écran sous l’œil de Peter Jackson.

J’ai vu les deux principaux hobbits du film, Frodon et Sam, transporter l’Anneau unique maudit au cours de son épopée jusqu’à la montagne mortelle où il a été forgé, afin de le détruire et d’empêcher qu’il soit utilisé par le maléfique Sauron. La race des hobbits était encore plus petite que celle des nains, connus pour leur nature pacifique, leurs pieds poilus et leur réticence totale à s’impliquer dans toute l’affaire de la prise en charge d’une quête à travers le monde.

Bien sûr, je savais que les hobbits n’étaient pas réels. Les elfes n’existent pas, et si certains individus ont des conditions génétiques qui entraînent une stature anormalement petite, ces individus ne creusent pas de mines et ne chassent pas l’or.

Vous pouvez donc imaginer ma surprise lorsque je suis tombé une nouvelle fois sur des hobbits – dans un manuel d’anthropologie.

Il y a entre cinquante et cent mille ans, sur l’île de Flores en Indonésie, des hobbits ont foulé la terre.

Ou plutôt, une petite espèce d’humains archaïques, qui ne mesuraient qu’un mètre cinquante, et qui ont été découverts en 2003. Ils ont été nommés Homo floresiensis, du nom de l’île où ils ont été découverts. C’était, bien sûr, en plein milieu de la hobbit-mania, puisque la dernière série de la trilogie du Seigneur des Anneaux, Le Retour du Roi, a été présentée en première cette même année.

Donc, immédiatement après la découverte, les découvreurs ont surnommé ce nouveau groupe « hobbits ».

Ces anciens parents, malgré leur petite taille (et la petite taille correspondante de leur cerveau), ont néanmoins montré des signes de possession de plusieurs des caractéristiques qui nous distinguent des autres animaux. Ils ont montré qu’ils maîtrisaient l’utilisation du feu, et les squelettes ont été retrouvés avec des outils en pierre.

La tête reconstituée de l’Homme de Flores, basée sur les ossements fossiles retrouvés. Elle ne ressemble pas tout à fait à Martin Freeman, mais je suppose que Hollywood a pris quelques libertés. Source.

Selon une étude de 2019, qui s’est penchée sur les archives fossiles pour dater les ossements et autres artefacts retrouvés, ce groupe d’hominidés s’est séparé de l’Australopithèque il y a environ 1,6 à 1,9 million d’années, à peu près au même moment où l’Homo habilis se ramifiait également. Ce point, comme la plupart des caractéristiques de H. floresiensis, fait encore l’objet de débats, certains anthropologues soutenant qu’ils pourraient s’être ramifiés plus tard, à partir d’Homo erectus.

Un fait qui n’est toujours pas clair est la façon dont H. floresiensis a pu atteindre l’île de Flores en Indonésie. Les individus ont quitté l’Afrique, berceau de l’humanité, mais même pendant la dernière période glaciaire, l’île de Flores était probablement encore séparée par l’eau du continent. Les « hobbits » ont dû utiliser une certaine forme de déplacement sur l’eau, comme des radeaux en bambou grossiers, pour traverser jusqu’à l’île.

L’effet de rétrécissement, ou de croissance, des îles

Intéressant, les anciens ancêtres des humains ne sont pas les seules espèces qui peuvent changer de taille lorsqu’elles sont piégées sur une île.

Il existe une règle, connue sous le nom de règle de Foster, en biologie évolutive. Cette règle suggère que, lorsqu’une espèce se retrouve en ségrégation sur une île, sa taille va diminuer ou augmenter, en fonction du niveau relatif de ressources disponibles sur l’île.

Pour de nombreux grands animaux, le nombre relativement faible de ressources sur une île fait que les créatures deviennent plus petites. Considérez le mammouth pygmée, qui n’était qu’à peu près aussi grand que Jason Alexander (George de Seinfeld). Le rétrécissement des îles a également conduit à des versions plus petites des hippopotames, des boas, des paresseux et des cerfs. The shrinking phenomenon is also known as insular dwarfism.

A drawing of the pygmy mammoth, as found on Santa Rosa Island in California. It’s about as tall as David Spade, or George from Seinfeld. Source.

Other animals, on the other hand, can grow larger on islands, especially if they were small before! Birds, rats, otters, and rabbits have all grown larger on islands. Once on an island, where there are no (or fewer) predators, there’s no longer an evolutionary advantage to staying small, and these creatures become larger.

Elephant Bird image. Keep in mind that this super-ostrich stood 10 feet tall, making it more than 2 feet taller than Yao Ming. Source.

Un excellent exemple de cela est l’oiseau-éléphant, qui vivait à Madagascar. Ces créatures étaient étroitement liées à l’oiseau kiwi, qui ne mesure qu’environ 18 pouces ; cependant, elles ont évolué sur l’île abritée et sans prédateur de Madagascar, où elles ont pu devenir plus grandes sans risquer d’être tuées.

Un autre exemple, qui est devenu une partie de la culture populaire, est le dodo. Ces oiseaux incapables de voler étaient apparentés aux pigeons, mais se tenaient beaucoup plus grands. Un pigeon mesure moins d’un pied, tandis que les dodos mesuraient un peu plus d’un mètre et pesaient presque deux fois plus qu’une dinde moyenne !

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