Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker (1817-1911)

Le deuxième fils de William Jackson Hooker et de Maria Hooker, née Turner, Joseph Dalton Hooker est né le 30 juin 1817 à Halesworth, dans le Suffolk. La passion de Hooker pour les plantes s’est allumée très tôt – son père William a été nommé professeur Regius de botanique à l’université de Glasgow en 1820 et est devenu le premier directeur officiel des jardins botaniques royaux de Kew en 1865. Hooker a commencé à assister aux conférences de son père alors qu’il n’avait que sept ans. Mais il ne fait aucun doute que c’est au cours d’une vie d’études consacrées, de voyages pionniers, d’enquêtes scientifiques, de découvertes botaniques et d’innovations taxonomiques qu’il a construit sa propre et imposante réputation d’homme de science et de botaniste de premier plan de son époque.

Hooker a commencé sa carrière comme chirurgien dans la marine. Incapable de voyager en tant que gentleman naturaliste aux moyens indépendants comme son idole Charles Darwin, il utilise sa qualification médicale pour obtenir une nomination en tant que chirurgien adjoint sur le HMS Erebus pour les expéditions Ross en Antarctique (1839-1843). Il en profite ensuite pour faire beaucoup de botanique dans les nations de l’océan Austral, notamment en Nouvelle-Zélande.

Hooker avait le goût du voyage et semble avoir compris que l’exploration était un moyen d’établir sa réputation et ses références scientifiques. Quelques années après son retour de l’expédition antarctique, Hooker obtient une bourse du gouvernement pour voyager en Inde et dans l’Himalaya (1847-1851). Il fut le premier occidental à poser le pied dans les régions septentrionales les plus reculées de l’Himalaya, s’aventurant une fois si loin qu’il se fit emprisonner par le Rajah de Sikkim pour avoir exploré là où il n’aurait pas dû. En Inde, il a collecté environ 7 000 espèces de plantes, dont 25 nouvelles espèces de Rhododendron qui ont contribué à créer un engouement chez les jardiniers britanniques.

Hooker était plus qu’un simple collecteur de plantes, c’était un interrogateur du monde naturel, observant avec acuité les terres dans lesquelles il voyageait afin de pouvoir décrire, classer et comprendre ce qui l’entourait. Cette combinaison de collecte de plantes et d’interprétation des données recueillies a valu à Hooker une réputation mondiale d’expert en distribution des plantes. Par exemple, en Inde, il a cherché des preuves dans la botanique et la géologie des plus hautes montagnes du monde qui soutiendraient la théorie de Darwin Sur l’origine des espèces, qui sera publiée de façon célèbre en 1859.

Les publications propres de Hooker étaient nombreuses : des comptes rendus de la botanique des pays qu’il a explorés ; les Rhododendrons du Sikkim Himalaya, magnifiquement illustrés ; les flores coloniales de la Nouvelle-Zélande et de l’Inde britannique ; et plusieurs articles savants et importants sur la relation des flores américaines et asiatiques, suscités par sa tournée des montagnes Rocheuses. Il allait également utiliser ses collections et celles d’autres personnes pour compiler une flore mondiale. The Genera Plantarum, préparé avec le co-auteur George Bentham pendant plus de 25 ans, a finalement été publié en 1883 et a été qualifié d’ouvrage botanique le plus remarquable du siècle. Il décrit plus de 7 500 genres et près de 100 000 espèces et établit le modèle Bentham-Hooker pour la classification des plantes.

En 1855, Hooker est nommé directeur adjoint des Jardins botaniques royaux de Kew, puis suit les traces de son père en tant que directeur (1865-1885). Sous la direction de Hooker, le rôle impérial de Kew a continué à s’étendre et il a renforcé la fonction des jardins en tant qu’institution scientifique, en développant les collections de l’herbier et en supervisant la construction du premier laboratoire Jodrell. Hooker lui-même continua à voyager, effectuant des voyages botaniques au Maroc et aux États-Unis d’Amérique. Lors de cette dernière expédition en 1877, il a parcouru 8 000 miles, prouvant que, bien qu’âgé de 60 ans, il avait toujours la passion pour les plantes née au genou de son père à l’âge de sept ans.

Hooker a pris sa retraite de son poste à Kew en 1885 mais a continué à travailler sur la botanique jusqu’à sa mort en 1911, à l’âge de 94 ans. Il est enterré aux côtés de son père dans le cimetière de l’église Sainte-Anne à Kew Green. Il a été proposé qu’il repose à l’abbaye de Westminster aux côtés de son ami de toujours, Charles Darwin. Dans la vie, Hooker était un défenseur de Darwin, ayant en fait été le premier confident de Darwin pour sa théorie controversée dans une lettre datée de 1844. Mais, dans la mort, il a été estimé qu’il préférerait être enterré près des jardins de Kew, qui constituent son grand héritage.

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