Jack Johnson: il pugile nero che ha scatenato rivolte razziali dopo la vittoria dei pesi massimi

Jack Johnson: il pugile nero che ha scatenato rivolte razziali dopo la vittoria dei pesi massimi

(CNN) Le proteste globali scatenate dalla morte di George Floyd per mano della polizia a Minneapolis probabilmente non saranno mai dimenticate, ma meno note sono le rivolte razziali che si scatenarono negli Stati Uniti 110 anni fa.

Queste rivolte non furono scatenate dalla brutalità della polizia, ma da un incontro di boxe.

Nel 1908, Jack Johnson divenne il primo campione del mondo dei pesi massimi di colore, combattendo in un’epoca in cui, nonostante la schiavitù fosse stata abolita 45 anni prima, gli afroamericani erano ancora soggetti a segregazione e razzismo diffusi.

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La sua vittoria su James J. Jeffries – in quello che fu annunciato allora come il “combattimento del secolo” – nel giorno dell’Indipendenza del 1910, mandò onde d’urto sia nella comunità nera che in quella bianca in tutto il mondo.

L’incontro fu combattuto a Reno, Nevada, al culmine dell’era delle leggi Jim Crow, quando la segregazione razziale nel Sud degli Stati Uniti era rigorosamente applicata.

Un ex campione imbattuto dei pesi massimi, Jeffries uscì dal ritiro per “fare uno sforzo per rivendicare il campionato dei pesi massimi per la razza bianca”. Aggiunse: “Dovrei salire di nuovo sul ring e dimostrare che un bianco è il re di tutti.”

La successiva vittoria di Johnson scatenò rivolte razziali in tutti gli Stati Uniti, mettendo una comunità nera – esultante per la vittoria del suo campione – contro la sua controparte bianca, che ribolliva di rabbia per il risultato dell’incontro. Più di 20 persone furono uccise e centinaia furono ferite. La maggior parte delle vittime erano neri.

In parte a causa del suo rifiuto di combattere contro contendenti neri dopo aver battuto Jeffries, uno stile di vita stravagante e la sua faida con Joe Louis, Johnson riuscì in qualche modo ad alienarsi dalla comunità nera e successivamente divenne una figura dimenticata.

Non è stato fino all’ascesa di Muhammad Ali – che ha riconosciuto molte somiglianze tra se stesso e Johnson – e all’arrivo dell’era del Black Power che la sua carriera e i suoi successi sono stati più ampiamente apprezzati, non solo per le sue prodezze sportive ma per il suo successo pionieristico in un’epoca in cui il razzismo era diffuso e comune.

Secondo Theresa Runstedtler – autore di ‘Jack Johnson, Rebel Sojourner: Boxing in the Shadow of the Global Color Line’ — la sconfitta del pugile contro Jeffries “ha strappato il velo alle sottigliezze che venivano usate per coprire la violenza della supremazia bianca”.

“ha significato possibilità nere in un momento in cui tutti i canali regolari del successo nero, sia che si tratti di cercare di ottenere un’istruzione di qualità o di cercare di farcela negli affari o anche solo di essere coinvolti nella politica – perché c’era così tanto disconoscimento diffuso – questo era un esempio di un successo che non poteva essere contestato”, ha detto Runstedtler a CNN Sport.

“Il fatto che avesse sfidato le barriere sociali per diventare il migliore in qualcosa quando tutte queste altre barriere venivano messe di fronte agli afroamericani che cercavano di migliorare il loro status sociale, simbolicamente, era super importante”.

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Johnson affronta Jeffries nella “Lotta del secolo” nel 1910.

Raggiungere l’apice

Forse ciò che è ancora più notevole del successo di Johnson è che è stato cresciuto da due ex schiavi.

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“Sapere che qualcuno, in un’epoca di razzismo spaventoso, ha deciso da giovanissimo di diventare qualcosa di unico e speciale e poi si è messo a farlo è, la gente parla del sogno americano, che è in gran parte un mito, ma lui lo incarna”, secondo Geoffrey C. Ward, autore di ‘Unforgivable Blackness: The Rise and Fall of Jack Johnson”.

Come pugile nero, si limitò prevalentemente ad affrontare solo avversari neri – combatté contro il fratello minore di Jeffries nel 1902 – gareggiando sotto i confini della categoria “Colored Heavyweight Championship of the World” che vinse nel 1903. All’epoca, in alcune zone degli Stati Uniti, la boxe interrazziale era vietata.

Johnson fu il primo afroamericano a detenere il titolo mondiale dei pesi massimi quando batté il canadese Tommy Burns a Sydney, in Australia.

Tuttavia, l’allora attuale campione del mondo dei pesi massimi Tommy Burns era di mentalità più aperta, promettendo di difendere il suo titolo contro “tutti gli avversari, nessuno escluso”. Con questo intendo neri, messicani, indiani o qualsiasi altra nazionalità senza riguardo al colore, alla taglia o alla nascita”.

Burns inizialmente voleva “dare prima una possibilità ai ragazzi bianchi”, ma Johnson finalmente ebbe la sua occasione e la prese con entrambe le mani.

Nel 1908, davanti a una folla di 20.000 persone, Johnson stava battendo Burns a Sydney, in Australia, prima che la polizia fermasse l’incontro al 14° round per evitare che Johnson mettesse al tappeto il suo avversario. Ciononostante, la vittoria di Johnson fu sicura, rendendolo il primo campione nero di pugilato dei pesi massimi.

Data la diffusa animosità razziale nella popolazione americana, i media, in gran parte bianchi, lanciarono l’appello per una “grande speranza bianca” che rubasse il titolo a Johnson.

Dopo aver difeso con successo il suo titolo per tre volte sul suolo americano – ha anche pareggiato con il Philadelphian Jack O’Brien – Jeffries, che da allora si era ritirato in una fattoria di erba medica, ha risposto all’appello per un pugile per “dimostrare la superiorità della razza bianca”, dice Ward.

Jeffries – che non combatteva da cinque anni – ha detto, accettando l’incontro: “Vado a combattere per il solo scopo di dimostrare che un bianco è meglio di un negro”.

James J. Jeffries una volta era considerato uno dei più grandi campioni dei pesi massimi di tutti i tempi.

‘Fight Of The Century’

E così il 4 luglio 1910, in uno stadio di 22.000 posti nel centro di Reno, di fronte a una folla interamente bianca, Jeffries si trovò faccia a faccia con Johnson in quello che si rivelò essere uno scontro a senso unico per il titolo dei pesi massimi, come mai si sarebbe potuto vedere.

Il più agile e veloce Johnson eluse facilmente gli attacchi di Jeffries, mettendolo al tappeto due volte. Infine, durante il 15° round l’angolo di Jeffries ha gettato la spugna.

“Hanno fondamentalmente implorato di uscire dalla pensione, pompare il suo ego e fargli credere che avrebbe vinto, e lui ha fallito miseramente in questo”, ha detto Runstedtler.

Jeffries ha indicato dopo la lotta il suo tempo fuori dal ring significava che non era più in grado di competere con “The Galveston Giant”. “Non sono più un buon combattente”, ha detto. “Non potevo tornare. Chiedete a Johnson se mi darà i suoi guanti”.

Johnson prima della sua riuscita difesa del titolo contro ”The Great White Hope” Jeffries.

Il risultato dell’incontro ha scioccato i presenti. Mentre Johnson e la sua squadra festeggiavano sul ring, il pubblico è uscito dallo stadio in un silenzio inquietante, secondo Runstedtler.

Negli Stati Uniti, però, la reazione non è stata così silenziosa, con la vittoria di Johnson che ha scatenato rivolte razziali in molti stati.

L’incontro fu uno dei primi combattimenti ad essere filmato, il che significa che c’era una registrazione in celluloide da guardare. Tuttavia, pochi giorni dopo l’incontro, molti stati e città vietarono la proiezione del film Johnson-Jeffries.

Infatti, due settimane dopo l’incontro, l’ex presidente degli Stati Uniti Theodore Roosevelt, lui stesso appassionato di boxe, scrisse un op-ed in cui sosteneva la messa al bando delle immagini in movimento degli incontri di boxe, sperando che l’incontro Johnson-Jeffries fosse “l’ultimo combattimento da premio che avesse luogo negli Stati Uniti”.

Dai funzionari bianchi negli Stati Uniti ai funzionari coloniali nell’impero britannico, furono fatte mosse per proibire la circolazione del film.

Dice Runstedtler, “erano terrorizzati da ciò che questo film avrebbe fatto al delicato equilibrio di potere nei loro spazi dove, in particolare nel caso britannico, spesso erano in minoranza rispetto alle persone di origine africana.

“C’è stato un enorme accumulo intorno ad esso e quindi non è stato solo il combattimento in sé, e la vittoria di quel giorno, ma i riverberi di esso in tutto il resto degli Stati Uniti e del mondo.”

Johnson (a destra) mette al tappeto Jeffries al 15° round.

“Una presentazione personale molto sgargiante e ostentata”

Al di fuori del ring, lo stile di vita sontuoso di Johnson – in particolare la sua collezione di auto costose – spesso lo allontanava da quella che all’epoca era percepita come un’immagine “rispettabile” dei leader neri dell’epoca, incarnata dal termine “Talented Tenth”, reso popolare da W.E.B. Du Bois.

“Se avete guardato qualche sua foto, aveva una presentazione personale molto appariscente e ostentata in un’epoca in cui gli afroamericani erano visti dal resto della società come lavoratori manuali o operai”, ha spiegato Runstedtler.

“Era noto per frequentare i quartieri del vizio di Chicago e di altre città dove viaggiava e per intrattenersi con il pubblico sportivo, i giocatori d’azzardo, i papponi, le prostitute, ecc. Uno dei suoi sfidanti neri dell’epoca, Joe Jeannette, disse: “Jack ha dimenticato i suoi vecchi amici dopo essere diventato campione e ha tracciato la linea del colore contro la sua stessa gente”.

La faida di Johnson con Joe Louis, campione del mondo dei pesi massimi dal 1937 al 1949 e uno dei più grandi pugili dei pesi massimi di tutti i tempi, offuscò ulteriormente la sua reputazione.

I futuri pugili neri cercarono spesso di prendere le distanze da Johnson mentre cercavano di diventare “esempi di rispettabilità della classe media nera”, secondo Runstedtler.

“Scommetteva contro, sperava che Billy Conn lo battesse, sperava che Max Schmeling lo battesse”, ha notato Ward.

“E dopo il primo combattimento con Schmeling nel 1936 (che Louis perse), scese al 120 di Fifth Street ad Harlem e mostrò tutti i soldi che aveva vinto scommettendo contro Joe Louis e la polizia dovette salvarlo dalla folla.”

Non fu che molto tempo dopo la morte di Johnson, nel 1946, che la gente cominciò a rivisitare la sua storia e l’effetto che ebbe sulla società, principalmente a causa del successo di Ali e dell’interesse del leggendario peso massimo per la vita di Johnson.

Dopo essere andato a vedere “The Great White Hope” – uno spettacolo di Broadway basato sulla vita di Johnson, con James Earl Jones nel ruolo principale – nel 1968, Ali disse a Jones: “Questa è la mia storia. Togli la questione delle donne bianche e sostituiscila con la questione della religione. Questa è la mia storia!”

All’epoca, il rifiuto di Ali di combattere in Vietnam dopo essersi convertito all’Islam aveva portato alla sospensione della sua licenza di pugilato e al sequestro del suo passaporto da parte del governo. Queste lotte che ha affrontato sono state le ragioni per cui ha visto così tante somiglianze tra lui e i problemi di Johnson.

Johnson (a destra) affronta Jeffries a Reno, Nevada.

“Le persone all’interno della comunità nera, in particolare gli uomini neri, hanno rivisto la sua immagine e hanno detto: ‘Wow, questo ragazzo ha fatto quello che diavolo voleva’”, ha detto Runstedtler. “E ha incarnato il tipo di potente mascolinità nera che piaceva alla gente durante l’era del Black Power.”

Il movimento Black Power è iniziato negli anni ’60 in cui gli attivisti “sfidavano coraggiosamente l’odio e la violenza di un sistema intrattabile di razzismo e oppressione”, ha scritto l’autore Joyce Marie Bell.

La rivisitazione della storia di Johnson da parte di Ali ha contribuito a catapultare l’ex campione del mondo – che si era visto togliere il titolo a causa del suo rifiuto di essere arruolato nell’esercito per combattere nella guerra del Vietnam – di nuovo nella coscienza del pubblico e anche a creare una stirpe di grandi pugili neri dei pesi massimi.

Anche Lennox Lewis – tre volte campione del mondo dei pesi massimi – ha detto che “non dimenticherà mai che mi trovo sulle spalle di Jack Johnson”.

“Ad essere onesti, sapevo di più di Muhammad Ali”, ha detto Lewis al Guardian nel 2010. “Era nel nostro tempo. Ma ho imparato a conoscere Jack Johnson. Il contributo di Ali è stato profondo, ma quello di Jack Johnson è stato il primo. È stata una bella storia. Sono un amante della storia ed è stato bello guardare di nuovo il tipo di atteggiamenti che c’erano a quei tempi, per vedere quanta strada abbiamo fatto”.

“Anche se i neri erano, per certi versi, più accettati nella cultura americana, il sogno dei promotori divenne quello di cercare la controversia. E Jack Johnson è stato il primo grande showman.

“Ha dato loro quello che volevano. Guardate l’epoca in cui ha vissuto. Era notevole che girasse il mondo, come nero, che venisse arrestato, che lasciasse l’America, che andasse in Europa. Alla fine è diventato vecchio, come tutti noi, ed è stato messo al tappeto da Jess Willard.”

Johnson è diventato campione del mondo dei pesi massimi nel 1908.

La grazia

Nel 1913, Johnson fu condannato per aver violato il Mann Act per aver trasportato donne oltre i confini dello stato per scopi immorali.

Johnson fuggì in Europa nel 1913 mentre era libero in appello. Ma dopo anni di combattimenti oltreoceano, compresa la perdita del titolo all’Avana, Cuba, nel 1915, Johnson tornò a casa dove alla fine si consegnò alle autorità americane al confine messicano nel 1920 e scontò 10 mesi di prigione.

Mentre la legge lo aveva giudicato colpevole di aver trasportato Belle Schreiber oltre i confini dello stato, la sua condanna per il Mann Act era chiaramente “intesa come una lezione per i neri, per il mondo intero”.

A seguito di una lunga campagna avviata dal documentarista Ken Burns, e con il sostegno del defunto senatore John McCain, Mike Tyson e Lewis tra gli altri, il 24 maggio 2018, 105 anni dopo essere stato condannato per aver violato il Mann Act, Johnson è stato graziato postumo dal presidente americano Donald Trump.

Il presidente degli Stati Uniti Trump tiene la firma dell’Executive Grant of Clemency per Johnson nello Studio Ovale con Deontay Wilder (secondo a sinistra) e Lennox Lewis (all’estrema destra) presenti.

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E anche se la grazia concessa da Trump a Johnson “lo ha riportato alla vista del pubblico”, Runstedtler sostiene che l’eredità della ribellione di Johnson contro lo status quo non è stata pienamente riconosciuta durante la campagna per la grazia.

” (I sostenitori della campagna White) non vogliono in realtà abbracciare l’eredità più sovversiva che lui ha, che penso sia in realtà quella più complicata e quella per la quale spero che sia ricordato.

“Certamente la campagna per la sua grazia lo ha riportato alla vista del pubblico per l’America bianca tradizionale e potenzialmente per le persone che sono fan della boxe in altri paesi del mondo. Ma c’è ancora una sorta di aspetto sottostante o sovversivo alla sua eredità, e non credo che sia stato pienamente riconosciuto nella campagna per la grazia”.

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