Jack Johnson: el boxeador negro que provocó disturbios raciales tras ganar el mundo de los pesos pesados

Jack Johnson: el boxeador negro que provocó disturbios raciales tras ganar el mundo de los pesos pesados

(CNN) Las protestas mundiales provocadas por la muerte de George Floyd a manos de la policía en Minneapolis probablemente nunca se olvidarán, pero son menos conocidos los disturbios raciales que estallaron en todo Estados Unidos hace 110 años.

Esos disturbios no fueron provocados por la brutalidad policial, sino por un combate de boxeo.

En 1908, Jack Johnson se convirtió en el primer campeón mundial de boxeo de peso pesado de raza negra, luchando en una época en la que, a pesar de que la esclavitud había sido abolida 45 años antes, los afroamericanos seguían sometidos a la segregación y el racismo generalizados.

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Su victoria sobre James J. Jeffries -en lo que entonces se denominó la «Pelea del Siglo»- en el Día de la Independencia de 1910, provocó una gran conmoción en las comunidades blancas y negras de todo el mundo.

El combate se disputó en Reno, Nevada, en plena era de las leyes Jim Crow, cuando la segregación racial en el sur de EE.UU. se aplicaba rigurosamente.

Ex campeón invicto de los pesos pesados, Jeffries salió de su retiro para «hacer un esfuerzo por reclamar el campeonato de los pesos pesados para la raza blanca». Añadió: «Debería subir al ring de nuevo y demostrar que un hombre blanco es el rey de todos».

La posterior victoria de Johnson desencadenó disturbios raciales en todo Estados Unidos, enfrentando a una comunidad negra -alegre por la victoria de su campeón- con sus homólogos blancos, hirviendo de ira por el resultado del combate. Más de 20 personas murieron y cientos resultaron heridas. La mayoría de las víctimas eran negras.

Debido en parte a su negativa a pelear con contendientes negros después de vencer a Jeffries, a un estilo de vida extravagante y a su disputa con Joe Louis, Johnson consiguió alejarse un poco de la comunidad negra y, posteriormente, convertirse en una especie de figura olvidada.

No fue hasta el ascenso de Muhammad Ali -que reconoció muchas similitudes entre él y Johnson- y la llegada de la era del Poder Negro cuando su carrera y sus logros fueron más apreciados, no sólo por su destreza deportiva sino por su éxito pionero en una época en la que el racismo estaba muy extendido y era habitual.

Según Theresa Runstedtler -autora de ‘Jack Johnson, Rebel Sojourner: Boxing in the Shadow of the Global Color Line’ — la derrota del boxeador ante Jeffries «arrancó el velo de las sutilezas que se utilizaban para encubrir la violencia de la supremacía blanca.»

«Significó las posibilidades de los negros en un momento en el que todos los canales habituales de éxito de los negros, ya sea tratando de obtener una educación de calidad o tratando de triunfar en los negocios o incluso simplemente tratando de participar en la política -porque había mucha privación de derechos generalizada-, este fue un ejemplo de un éxito que no podía ser discutido», dijo Runstedtler a CNN Sport.

«Que hubiera desafiado las barreras sociales para convertirse en el mejor en algo cuando todas estas otras barreras se ponían delante de los afroamericanos que buscaban mejorar su estatus social, simbólicamente, era súper importante.»

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Johnson se enfrenta a Jeffries en la «Pelea del Siglo» en 1910.

Alcanzando la cima

Quizás lo más destacable del éxito de Johnson es que fue criado por dos antiguos esclavos.

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«Saber que alguien, en una época del más atroz racismo, decidió desde muy joven que iba a ser algo único y especial y se propuso hacerlo es, la gente habla del sueño americano, que es en gran parte un mito, pero él lo encarna», según Geoffrey C. Ward, autor de ‘Unforgivable Blackness: The Rise and Fall of Jack Johnson’.

Como púgil negro, se vio restringido a enfrentarse únicamente a oponentes negros -luchó contra el hermano menor de Jeffries en 1902-, compitiendo bajo los confines de la categoría de ‘Campeonato Mundial de Peso Pesado de Color’, que ganó en 1903. En aquella época, en algunas zonas de Estados Unidos, el boxeo interracial estaba prohibido.

Johnson fue el primer afroamericano en ostentar el título mundial de pesos pesados cuando venció al canadiense Tommy Burns en Sidney (Australia).

Sin embargo, el entonces actual campeón mundial de los pesos pesados, Tommy Burns, era más abierto de mente y prometía defender su título contra «todos los que vinieran, sin barreras». Con esto me refiero a negros, mexicanos, indios o cualquier otra nacionalidad sin importar el color, el tamaño o la natividad.»

Burns inicialmente quería «dar una oportunidad a los chicos blancos» primero – pero Johnson finalmente tuvo su oportunidad y la tomó con ambas manos.

En 1908, ante una multitud de 20.000 personas, Johnson estaba derrotando a Burns en Sydney, Australia, antes de que la policía detuviera la pelea en el 14º asalto para evitar que Johnson noqueara a su oponente. No obstante, la victoria de Johnson fue segura, convirtiéndose en el primer campeón negro de boxeo de peso pesado de la historia.

Dada la animosidad racial generalizada entre la población estadounidense, los medios de comunicación, mayoritariamente blancos, lanzaron la convocatoria de una «Gran Esperanza Blanca» para robarle el título a Johnson.

Después de defender con éxito su título en tres ocasiones en territorio estadounidense -también empató con el filadelfiano Jack O’Brien-, Jeffries, que desde entonces se había retirado a una granja de alfalfa, respondió a la llamada de un boxeador para «demostrar la superioridad de la raza blanca», dice Ward.

Jeffries -que llevaba cinco años sin pelear- dijo al aceptar el combate: «Voy a esta pelea con el único propósito de demostrar que un hombre blanco es mejor que un negro.»

James J. Jeffries fue considerado en su día uno de los mejores campeones de los pesos pesados de todos los tiempos.

«El combate del siglo»

Y así, el 4 de julio de 1910, en un estadio con capacidad para 22.000 personas en el centro de Reno y ante un público totalmente blanco, Jeffries se enfrentó a Johnson en lo que resultó ser el combate más desigual por el título de los pesos pesados que jamás se haya visto.

El más rápido y ágil Johnson esquivó fácilmente los torpes ataques de Jeffries, derribándolo en dos ocasiones. Finalmente, durante el 15º asalto la esquina de Jeffries tiró la toalla.

«Básicamente le rogaron que saliera de su retiro, le subieran el ego y le hicieran creer que iba a ganar, y simplemente fracasó estrepitosamente en eso», dijo Runstedtler.

Jeffries indicó después de la pelea que su tiempo fuera del ring significaba que ya no era capaz de competir con «El Gigante de Galveston». «Ya no soy un buen peleador», dijo. «No podría volver. Pregúntale a Johnson si me da sus guantes».

Johnson antes de su exitosa defensa del título contra »La gran esperanza blanca» Jeffries.

El resultado de la pelea sorprendió a los asistentes. Mientras Johnson y su equipo lo celebraban en el cuadrilátero, el público salía del estadio en un inquietante silencio, según Runstedtler.

En Estados Unidos, sin embargo, la reacción no fue tan silenciosa, ya que la victoria de Johnson provocó disturbios raciales en muchos estados.

El combate fue uno de los primeros que se filmaron, lo que significa que hubo un registro en celuloide para que todos lo vieran. Sin embargo, pocos días después del combate, muchos estados y ciudades prohibieron la proyección de la película Johnson-Jeffries.

De hecho, dos semanas después del combate, el ex presidente de los Estados Unidos Theodore Roosevelt, que era él mismo un aficionado al boxeo, escribió un artículo de opinión en el que apoyaba la prohibición de las imágenes en movimiento de los combates de boxeo, con la esperanza de que el combate Johnson-Jeffries fuera «la última pelea de premio que tuviera lugar en los Estados Unidos.»

Desde los funcionarios blancos de Estados Unidos hasta los funcionarios coloniales del imperio británico, se hicieron gestiones para prohibir la circulación de la película.

Según Runstedtler, «estaban aterrorizados por lo que esta película haría al delicado equilibrio de poder en sus espacios donde, en particular en el caso británico, a menudo eran superados en número por las personas de ascendencia africana.

«Hubo una enorme acumulación en torno a ella y, por lo tanto, no fue sólo la pelea en sí, y la victoria de ese día, sino las reverberaciones de la misma en todo el resto de los EE.UU. y el mundo».

Johnson (derecha) derriba a Jeffries en el 15º asalto.

«Una presentación personal muy extravagante y ostentosa»

Fuera del cuadrilátero, el fastuoso estilo de vida de Johnson -sobre todo su colección de coches caros- a menudo le alejaba de lo que la gente de la época percibía como una imagen «respetable» de los líderes negros de la época, encarnada por el término «Décimo Talento», popularizado por W.E.B. Du Bois.

«Si has mirado alguna de las fotos de él, tenía una presentación personal muy extravagante y ostentosa en una época en la que los afroamericanos eran vistos por el resto de la sociedad como obreros o trabajadores manuales», explicó Runstedtler.

«Era conocido por frecuentar los distritos de vicio de Chicago y otras ciudades a las que viajaba y por retozar con el público deportivo, los jugadores, los chulos, las prostitutas, etc.»

Sus relaciones con boxeadores negros después de convertirse en campeón mundial de los pesos pesados tampoco ayudaron. Uno de sus retadores negros de la época, Joe Jeannette, dijo: «Jack se olvidó de sus viejos amigos después de convertirse en campeón y trazó la línea de color contra su propia gente».

La disputa de Johnson con Joe Louis, campeón del mundo de los pesos pesados de 1937 a 1949 y uno de los mejores boxeadores de los pesos pesados de todos los tiempos, empañó aún más su reputación.

Los futuros púgiles negros a menudo trataban de distanciarse de Johnson al intentar convertirse en «parangón de la respetabilidad de la clase media negra», según Runstedtler.

«Apostó contra , esperaba que Billy Conn le ganara, esperaba que Max Schmeling le ganara», señaló Ward.

«Y después de la primera pelea de Schmeling en 1936 (que Louis perdió), bajó al 120 de la calle Quinta en Harlem y mostró todo el dinero que había ganado apostando contra Joe Louis y la policía tuvo que rescatarlo de la multitud.»

No fue hasta mucho después de la muerte de Johnson, en 1946, que la gente empezó a revisar su historia y el efecto que tuvo en la sociedad, principalmente por el éxito de Ali y el propio interés del legendario peso pesado en la vida de Johnson.

Después de ir a ver «La gran esperanza blanca» -un espectáculo de Broadway basado en la vida de Johnson, protagonizado por James Earl Jones en el papel principal- en 1968, Ali le dijo a Jones: «Esa es mi historia. Quita el tema de las mujeres blancas y sustitúyelo por el tema de la religión. Esa es mi historia».

En aquella época, la negativa de Ali a luchar en Vietnam tras convertirse al Islam había provocado la suspensión de su licencia de boxeo y la retención de su pasaporte por parte del gobierno. Estas luchas a las que se enfrentó fueron las razones por las que vio tantas similitudes entre él y las dificultades de Johnson.

Johnson (derecha) se enfrenta a Jeffries en Reno, Nevada.

«La gente de la comunidad negra, sobre todo los hombres negros, revisaron su imagen y dijeron: ‘Vaya, este tipo hacía lo que le daba la gana'», dijo Runstedtler. «Y él encarnaba el tipo de masculinidad negra poderosa que atraía a la gente durante la era del Poder Negro»

El movimiento del Poder Negro comenzó en la década de 1960 en la que los activistas «desafiaron con valentía el odio y la violencia de un sistema intratable de racismo y opresión», escribió la autora Joyce Marie Bell.

La revisión por parte de Alí de la historia de Johnson ayudó a catapultar al que fuera campeón del mundo -al que se le retiró el título por negarse a ser reclutado por el ejército para luchar en la guerra de Vietnam- a la conciencia del público y también a crear un linaje de grandes boxeadores negros de peso pesado.

Incluso Lennox Lewis -tres veces campeón del mundo de los pesos pesados- dijo que «nunca olvidaría que estoy sobre los hombros de Jack Johnson».

«Para ser sincero, conocía más a Muhammad Ali», dijo Lewis a The Guardian en 2010. «Él estuvo en nuestra época. Pero aprendí sobre Jack Johnson. La contribución de Ali fue profunda, pero la de Jack Johnson fue la primera. Fue toda una historia. Soy un amante de la historia y fue bueno volver a ver el tipo de actitudes que había en aquella época, para ver lo lejos que hemos llegado».

«Aunque los negros eran, en cierto modo, más aceptados en la cultura americana, el sueño de los promotores pasó a ser buscar la controversia. Y Jack Johnson fue el primer gran showman.

«Les dio lo que querían. Fíjate en la época que vivió. Fue notable que recorriera el mundo, como negro, que lo arrestaran, que saliera de Estados Unidos, que se fuera a Europa. Al final se hizo viejo, como todos, y fue noqueado por Jess Willard.»

Johnson se convirtió en campeón mundial de los pesos pesados en 1908.

El indulto

En 1913, Johnson fue condenado por violar la Ley Mann por transportar mujeres a través de las fronteras estatales con fines inmorales.

Johnson huyó a Europa en 1913 mientras estaba libre por la apelación. Pero después de años de peleas en el extranjero, incluyendo la eventual pérdida de su título en La Habana, Cuba, en 1915, Johnson volvió a casa, donde finalmente se entregó a las autoridades estadounidenses en la frontera con México en 1920 y cumplió 10 meses de prisión.

Aunque la ley le había declarado culpable de transportar a Belle Schreiber a través de las fronteras estatales, su condena en virtud de la Ley Mann estaba claramente «destinada a servir de lección a los negros, al mundo entero.»

Tras una larga campaña iniciada por el documentalista Ken Burns, y con el apoyo del fallecido senador John McCain, Mike Tyson y Lewis, entre otros, el 24 de mayo de 2018, 105 años después de ser condenado por violar la Ley Mann, Johnson fue indultado a título póstumo por el presidente estadounidense Donald Trump.

El presidente estadounidense Trump celebra la firma de la concesión ejecutiva de clemencia para Johnson en el Despacho Oval con la presencia de Deontay Wilder (segundo a la izquierda) y Lennox Lewis (extrema derecha).

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Y aunque el indulto de Trump a Johnson «lo devolvió a la vista del público», Runstedtler sostiene que el legado de rebeldía de Johnson contra el statu quo no se reconoció del todo durante la campaña de indulto.

«(Los promotores de la campaña de White) en realidad no quieren abrazar un legado más subversivo que él tiene, que creo que es en realidad el más complicado y por el que yo esperaría que fuera recordado.

«Ciertamente, la campaña de indulto lo ha devuelto a la vista de la corriente principal de la América blanca y potencialmente de la gente que es fanática del boxeo en otros países del mundo. Pero sigue habiendo una especie de aspecto subyacente o subversivo en su legado, y no creo que se haya reconocido plenamente en esa campaña de indulto».

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