Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker (1817-1911)

De tweede zoon van William Jackson Hooker en Maria Hooker, nèe Turner, Joseph Dalton Hooker, werd geboren op 30 juni 1817 in Halesworth, Suffolk. Hooker’s passie voor planten werd al vroeg aangewakkerd – zijn vader William werd in 1820 benoemd tot Regius Professor in de plantkunde aan de Universiteit van Glasgow en werd later, in 1865, de eerste officiële directeur van de Royal Botanic Gardens, Kew. Hooker begon de colleges van zijn vader bij te wonen toen hij nog maar zeven jaar oud was. Maar het is zonder twijfel door een leven van toegewijde studie, baanbrekende reizen, wetenschappelijk onderzoek, botanische ontdekkingen en taxonomische innovatie dat hij zijn eigen torenhoge reputatie opbouwde als een man van de wetenschap, en als de toonaangevende botanicus van zijn tijd.

Hooker begon zijn carrière als chirurg in de marine. Omdat hij niet kon reizen als een onafhankelijk natuuronderzoeker zoals zijn idool Charles Darwin, gebruikte hij zijn medische kwalificatie om een aanstelling te krijgen als assistent-chirurg op de HMS Erebus voor de Ross expedities naar Antarctica (1839-1843). Hij maakte vervolgens van deze gelegenheid gebruik om veel botanisch onderzoek te doen in de landen van de Zuidelijke Oceaan, met name in Nieuw-Zeeland.

Hooker had een voorliefde voor reizen en schijnt begrepen te hebben dat exploratie een manier was om zijn reputatie en wetenschappelijke geloofsbrieven te vestigen. Een paar jaar na zijn terugkeer van de Antarctica-expeditie kreeg Hooker een beurs van de regering om in India en de Himalaya te reizen (1847-1851). Hij was de eerste westerling die voet zette in de meer afgelegen noordelijke gebieden van de Himalaya, waarbij hij een keer zo ver trok dat hij door de radja van Sikkim gevangen werd genomen omdat hij op plaatsen was geweest waar hij niet had mogen komen. In India verzamelde hij zo’n 7.000 plantensoorten, waaronder 25 nieuwe soorten Rhododendron die een rage veroorzaakten onder Britse tuiniers.

Hooker was meer dan alleen een plantenverzamelaar, hij was een ondervrager van de natuurlijke wereld, scherp observerend het land waarin hij reisde, zodat hij kon beschrijven, classificeren en begrijpen wat er om hem heen was. Deze combinatie van het verzamelen van planten en het interpreteren van de gegevens die hij verzamelde, bezorgde Hooker een wereldwijde reputatie als expert in de verspreiding van planten. Zo zocht hij in India naar bewijzen in de botanie en de geologie van de hoogste bergen ter wereld die Darwins theorie On the Origin of Species, die in 1859 beroemd werd gepubliceerd, zouden ondersteunen.

Hookers eigen publicaties waren talrijk: verslagen van de botanie in de landen die hij verkende; de prachtig geïllustreerde Rhododendrons van Sikkim Himalaya; koloniale floras van Nieuw Zeeland en Brits India; en verscheidene geleerde en belangrijke artikelen over de relatie tussen Amerikaanse en Aziatische floras, ingegeven door zijn rondreis door de Rocky Mountains. Hij zou ook zijn verzamelingen en die van anderen gebruiken om een wereldflora samen te stellen. The Genera Plantarum, dat hij samen met co-auteur George Bentham over meer dan 25 jaar had voorbereid, werd uiteindelijk gepubliceerd in 1883 en wordt wel het meest opmerkelijke botanische werk van de eeuw genoemd. Het beschrijft meer dan 7.500 geslachten en bijna 100.000 soorten en vestigde het Bentham-Hooker model voor plantenclassificatie.

In 1855 werd Hooker benoemd tot assistent-directeur van The Royal Botanic Gardens Kew, later trad hij in zijn vaders voetsporen als directeur (1865-1885). Onder Hooker breidde de imperiale rol van Kew zich verder uit en hij bevorderde de functie van de Tuinen als wetenschappelijk instituut, door de herbariumcollecties uit te breiden en toezicht te houden op de bouw van het eerste Jodrell Laboratorium. Hooker zelf bleef reizen en maakte botanische reizen naar Marokko en de Verenigde Staten van Amerika. Op deze laatste expeditie in 1877 legde hij 8.000 mijl af, waarmee hij bewees dat hij, hoewel 60 jaar oud, nog steeds de passie voor planten had die hij op zevenjarige leeftijd op de knie van zijn vader had gekregen.

Hooker trok zich in 1885 terug uit zijn functie bij Kew, maar bleef zich tot aan zijn dood in 1911, 94 jaar oud, met plantkunde bezighouden. Hij is begraven naast zijn vader in St Anne’s kerkhof op Kew Green. Er werd voorgesteld om hem in Westminster Abbey te begraven naast zijn levenslange vriend Charles Darwin. Hooker was bij leven een verdediger van Darwin en was in feite Darwin’s eerste vertrouweling voor diens controversiële theorie in een brief uit 1844. Maar bij zijn dood zou hij liever dicht bij de tuinen van Kew worden begraven, die zijn grote nalatenschap zijn.

Geef een antwoord

Het e-mailadres wordt niet gepubliceerd. Vereiste velden zijn gemarkeerd met *