Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker

Sir Joseph Dalton Hooker (1817-1911)

El segundo hijo de William Jackson Hooker y Maria Hooker, nèe Turner, Joseph Dalton Hooker nació el 30 de junio de 1817 en Halesworth, Suffolk. La pasión de Hooker por las plantas se encendió pronto: su padre, William, fue nombrado profesor regio de botánica en la Universidad de Glasgow en 1820 y más tarde se convirtió en el primer director oficial del Real Jardín Botánico de Kew en 1865. Hooker empezó a asistir a las conferencias de su padre cuando tenía tan sólo siete años. Pero no hay duda de que fue a través de toda una vida de estudio dedicado, viajes pioneros, investigación científica, descubrimientos botánicos e innovación taxonómica que construyó su propia reputación como hombre de ciencia, y como el botánico más importante de su época.

Hooker comenzó su carrera como cirujano en la marina. Al no poder viajar como un caballero naturalista de medios independientes como su ídolo Charles Darwin, utilizó su cualificación médica para conseguir un nombramiento como cirujano asistente en el HMS Erebus para las expediciones de Ross a la Antártida (1839-1843). Luego aprovechó esta oportunidad para hacer mucha botánica en las naciones del Océano Antártico, especialmente en Nueva Zelanda.

Hooker tenía gusto por los viajes y parece haber entendido que la exploración era una forma de establecer su reputación y sus credenciales científicas. Pocos años después de regresar de la expedición a la Antártida, Hooker obtuvo una beca del gobierno para viajar por la India y el Himalaya (1847-1851). Fue el primer occidental que puso el pie en las zonas más remotas del norte del Himalaya, y en una ocasión se alejó tanto que fue encarcelado por el Rajá de Sikkim por explorar donde no debía. En la India recolectó unas 7.000 especies de plantas, entre ellas 25 nuevas especies de rododendro que ayudaron a crear una moda entre los jardineros británicos.

Hooker era más que un simple coleccionista de plantas, era un interrogador del mundo natural, que observaba con agudeza las tierras por las que viajaba para poder describir, clasificar y comprender lo que le rodeaba. Esta combinación de recolección de plantas e interpretación de los datos que recogía le valió a Hooker una reputación mundial como experto en distribución de plantas. Por ejemplo, en la India buscó pruebas en la botánica y la geología de las montañas más altas del mundo que apoyaran la teoría de Darwin Sobre el origen de las especies, que se publicaría famosamente en 1859.

Las publicaciones propias de Hooker fueron numerosas: relatos de la botánica de los países que exploró; los rododendros del Himalaya de Sikkim, bellamente ilustrados; las floras coloniales de Nueva Zelanda y de la India británica; y varios artículos eruditos e importantes sobre la relación de las floras americana y asiática, impulsados por su viaje a las Montañas Rocosas. También utilizaría sus colecciones y las de otros para recopilar una flora mundial. Los Genera Plantarum, preparados con el coautor George Bentham a lo largo de más de 25 años, se publicaron finalmente en 1883 y han sido calificados como la obra botánica más destacada del siglo. En ella se describen más de 7.500 géneros y casi 100.000 especies y se establece el modelo Bentham-Hooker para la clasificación de las plantas.

En 1855, Hooker fue nombrado director adjunto de The Royal Botanic Gardens Kew, y más tarde siguió los pasos de su padre como director (1865-1885). Bajo el mandato de Hooker, el papel imperial de Kew continuó expandiéndose y él impulsó la función de los Jardines como institución científica, ampliando las colecciones del herbario y supervisando la construcción del primer Laboratorio Jodrell. El propio Hooker siguió viajando, realizando viajes botánicos a Marruecos y a los Estados Unidos de América. En esta última expedición, en 1877, recorrió 8.000 millas, demostrando que, a pesar de tener 60 años, seguía teniendo la pasión por las plantas que nació en las rodillas de su padre a los siete años.

Hooker se retiró de su puesto en Kew en 1885, pero siguió trabajando en botánica hasta su muerte en 1911, a los 94 años. Está enterrado junto a su padre en el cementerio de Santa Ana, en Kew Green. Se propuso que fuera enterrado en la Abadía de Westminster junto a su amigo de toda la vida Charles Darwin. En vida, Hooker fue un defensor de Darwin, habiendo sido de hecho el primer confidente de éste para su controvertida teoría en una carta fechada en 1844. Pero, al morir, se consideró que preferiría ser enterrado cerca de los jardines de Kew, que son su gran legado.

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